Colágeno, una proteína con múltiples funciones.

Historia Desde hace mucho tiempo se conocen los efectos saludables del colágeno hidrolizado. Hildegard Von Bingen, la conocida poetiza y monja benedictina, experimentó con extractos de tejido animal que contenían colágeno y verificó un efecto positivo sobre las articulaciones.

La cultura asiática tradicional lo ha utilizado sobre todo por sus efectos en envejecimiento. En Europa, la producción de colágeno hidrolizado se inició alrededor de mitad del siglo XX. En los años '60 se comenzó a utilizar como un sustitutivo parcial de azúcar y grasas. En la década de los '80 comenzaron los estudios científicos en los que se investigó como un tratamiento coadyuvante para la artrosis.

También es útil para enriquecer el contenido proteico de variados productos, para las dietas de alto contenido en proteínas y para la nutrición de los deportistas. Por otro lado, la adición de colágeno hidrolizado a los productos cárnicos y embutidos ofrece la posibilidad de reducir su contenido en sal sin afectar negativamente el sabor.

El colágeno hidrolizado se ha convertido además en un ingrediente importante para la industria cosmética por su aplicación en diversos tratamientos para mejorar la salud del cabello, la piel y las uñas.

A medida que envejecemos, el colágeno comienza a deteriorarse. Sin embargo, los rayos del sol y el fumar también son causantes comunes de este deterioro. El desgaste del colágeno produce problemas de la piel tales como arrugas, flacidez y otros signos de envejecimiento.

¿Qué es el colágeno?
El colágeno es una proteína y es la proteína más abundante del organismo. Pero en realidad se trata de un proteoglicano, es decir, un compuesto formado de proteína y carbohidratos. Una vez que se eliminan los carbohidratos del colágeno, queda sólo la proteína que es la gelatina.

Es un producto natural que contiene más de un 97% de proteínas que incluye 18 aminoácidos, incluidos 8 aminoácidos esenciales, los que el organismo debe incorporar con la alimentación pues no los puede sintetizar.

Es componente básico de la piel, huesos, ligamentos, tendones y cartílagos. También forma la estructura de la pared de los vasos sanguíneos, córnea, dentina, encías y cuero cabelludo, así como del tejido conectivo que envuelve nuestros músculos y órganos.

La composición específica de aminoácidos del colágeno proporciona propiedades funcionales que no se encuentran en otras fuentes de proteínas.

Una de las aplicaciones más importantes de los hidrolizados de proteínas es su utilización como fuente de nitrógeno en la formulación de dietas enterales con destino a la alimentación infantil y/o de adultos.

Efectos saludables
Su perfil de aminoácidos, concretamente glicina y prolina, permiten mejorar las estructuras de varios tejidos del organismo, fundamentalmente huesos, cartílagos, tendones y ligamentos. Su ingestión estimula la síntesis por parte del condorcito, célula del cartílago, de las macromoléculas de la matriz extracelular del cartílago.

Posee importantes beneficios saludables en personas con artrosis y osteoporosis. Existe evidencia de que su ingestión reduce el dolor en pacientes que padecen artrosis de rodilla o cadera al mismo tiempo que se observa incremento de los niveles séricos de hidroxiprolina.

Por otra parte, posee un efecto anabólico muscular muy importante en la recuperación post ejercicio. Incrementa la expresión de colágeno dérmico y suprime la actividad de la metaloproteinasa, dos enzimas implicadas en procesos fisiológicos y patológicos que intervienen en la rotura de la matriz extracelular de los tejidos.

Además posee acción antioxidante y antihipertensiva. Estos efectos en parte, se deberían a la repetida secuencia de aminoácidos única del colágeno. Por su parte, el efecto antihipertensivo se relacionaría con la inhibición de la ACE o enzima convertidora de angiotensina, sustancia con efecto hipertensor.

El colágeno hidrolizado es uno de los ingredientes mejor estudiados.
A partir de investigaciones la Organización Mundial de la Salud (OMS) ha confirmado que el colágeno hidrolizado es seguro.

Actualmente existen en el mercado nuevos comprimidos recubiertos a base de Colágeno Hidrolizado con vitaminas, que pueden conseguirse en dietéticas y farmacias, como suplementos dietarios. En ocasiones se utiliza como una alternativa sobre las cremas u otros tratamientos. Si bien existen varias marcas en el mercado, es importante adquirir las de mayor calidad y con tecnología farmacéutica aplicada, que no siempre son las más económicas.

En conclusión, podemos decir que el cólageno proporciona vitalidad y frescura a la piel, mejorando también el aspecto del cabello y las uñas. Se favorece también la reducción y formación de estrías, combate la flacidez en el cuerpo en zonas como brazos, piernas y abdomen. Dra. Mónica Katz, médica especialista en nutrición, directora de cursos de posgrado de Nutrición en la Universidad Favaloro.